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エースとして勝てなかった田中将大選手がヤンキースのエースへ!

2017 8/17 16:20cut
ヤンキース、野球
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エースとして優勝を果たせなかった高校時代優勝

田中将大選手は兵庫県伊丹市で育ち高校から北海道の駒大苫小牧高校へ進学する。高校時代の田中選手は名将香田誉士史監督の元で実力をつけ2年時、夏の甲子園選手権大会において優勝を果たす。この当時は2年生ということもありエースナンバーの「1」ではなく「11」だった。
準決勝の大阪桐蔭高校(大阪府)では平田良介選手(現中日)、中田翔選手(現日本ハム)、辻内崇伸選手(元巨人)相手に5回までノーヒットペースの好投を見せていた。しかし、5-0とリードで迎えた7回に3点を返されると8回途に同点へ追いつかれ田中選手はマウンドを後にする。延長に入り1点を勝ち越し6-5で決勝へ駒を進めたがこの大会で一番苦戦したといえる一戦だった。決勝戦では5回途中からマウンドに登り優勝の瞬間をマウンドで迎える。チームとしては57年ぶりの夏の甲子園連覇を果たす。
田中選手の代になり秋の明治神宮大会を制し、春の選抜では夏春連覇の記録がかかっていたが部員による不祥事の影響で出場を辞退する。出場辞退から復帰し臨んだ最後の夏の甲子園選手権大会では、決勝で斎藤佑樹選手(現日本ハム)率いる早稲田実業(西東京)と歴史に残る延長再試合の末、優勝を逃す。エースナンバー「1」を背負い臨んだ甲子園で田中選手は最後の打者となり甲子園と別れを告げた。

エース岩隈久志選手のいる楽天への入団

田中選手は2006年9月に行われた高校生ドラフトで、日本ハム、オリックス、横浜、楽天の4チームから1位指名を受け抽選の末に楽天への入団が決まる。楽天は2005年からのリーグ加入ということもありチームは弱く先発投手の層も厚くなかったことから、ローテーション投手としての期待がかかった。高卒1年目の投手でここまでの期待がかけられていたのは松坂大輔選手(当時西武)以来のことかもしれない。いまや、メジャーリーグを代表する選手になっているダルビッシュ有選手(当時日本ハム)も、ルーキーシーズンにケガの影響があったとはいえ開幕ローテーションには入っておらずデビューは二軍戦だった。田中選手への期待、実力がここでもよくわかる。
田中選手は一年目に11勝を挙げ新人王を獲得。2年目には北京オリンピックの日本代表も選ばれる。楽天では岩隈久志選手というエースがおり日本代表には杉内俊哉選手(当時ソフトバンク)、ダルビッシュ選手らがおりエースではなかった。
田中選手が楽天でエースになったのは2011年だろうか。結果的に残留となるが、2010年オフに岩隈選手がポスティングシステムを利用してメジャーリーグ移籍を試みた翌2011年に田中選手は19勝5敗、防御率1.27の成績を残し沢村賞を獲得する。2011年が岩隈選手に代わり田中選手にとって楽天のエースになった年と言える。
岩隈選手が2012年にメジャーリーグ移籍を果たした後は、真のエースとして楽天を引っ張る。2012年はケガの影響もあり10勝に終わるが最多奪三振のタイトルを獲得し日本最後のシーズンが噂された2013年へ弾みを付けた。

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